Le satellite Gaia explore la Voie Lactée

Le 25 avril 2018, l’ESA et le consortium européen DPAC ont livré la seconde version des résultats produits par les observations du satellite Gaia. Par la diversité des données, leur volume et surtout l’extrême précision de l’astrométrie et de la photométrie, c’est une date importante de l’histoire de l’astronomie qui s’est écrite. La mesure des distances de plus de un milliard d’étoiles était sans aucun doute le défi le plus important que devait relever Gaia durant ces premières années d’observation et qu’il a accompli avec succès. Les résultats de cette nouvelle cartographie céleste concernent pratiquement tous les secteurs de l’astronomie et des centaines de chercheurs dans le monde les utilisent.

Au cours de cette conférence je reviendrai rapidement sur les objectifs de la mission et les techniques mises en œuvre pour atteindre la précision recherchée. J’expliquerai pourquoi les astronomes déploient tant d’efforts depuis plus de deux siècles pour traquer les distances stellaires et les raisons qui ont amené l’Europe spatiale à vouloir le faire pour un milliard d’étoiles de notre Galaxie. Enfin je considérerai la portée de cette mission dans le schéma à plus long terme de l’histoire de l’astronomie. On verra que Gaia n’est pas un apport incrémental, qui sera vite dépassé, mais bien un point de rupture pour l’astrophysique stellaire et galactique et cette mission devrait rester dans l’histoire de cette science.


Crédits photos : ESA / Cnes

Par François Mignard, astronome à l’Observatoire de la Côte d’Azur et directeur de recherche émérite au CNRS.

Ancien directeur (1992-2003) du CERGA, spécialisé en l’astronomie fondamentale (position, distance et mouvement des étoiles) et mécanique céleste.

Responsable scientifique (2006-2012) du programme spatial Européen Gaia lancé en 2013 et actuellement membre du Gaia Science Team de l’ESA et PI de la participation française.

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